La nave de la Comunicacion

La guerra tecnológica que no es

Los frenos tecnológicos de EEUU en China se doblegan a la realidad del mercado

Por David P. Goldman > Asia Times

Washington agregó la semana pasada a la China Semiconductor Manufacturing International Corp (SMIC) a la lista de "entidades" que requiere que las empresas estadounidenses obtengan permisos especiales para comerciar con ella, lo que hizo temblar el precio de las acciones del fabricante chino de chips. Pero los halcones contra China en el Senado de Estados Unidos se quejan de que la redacción de las nuevas reglas las hace fáciles de eludir y alegan que el Departamento de Comercio se inclinó ante el "interés comercial parroquial" de las empresas estadounidenses que comercian con China.

El problema es que el mercado chino de tecnología de semiconductores está creciendo tan rápido que las empresas estadounidenses temen por su viabilidad a largo plazo si no participan. La Administración Trump impuso controles a la exportación de tecnología de semiconductores clave hace seis meses, pero las ventas de las empresas estadounidenses de diseño de chips en China están en auge. Cadence Design Systems, uno de los dos principales fabricantes de software de diseño de Estados Unidos, informa que las ventas de China casi se duplicaron durante el tercer trimestre, después de que los controles entraron en vigencia. Mientras tanto, las principales firmas de diseño de Estados Unidos están invirtiendo en las nuevas empresas chinas que están contratando a algunos de sus mejores talentos, con el fin de mantener un pie en la puerta del mercado chino si se les impide vender directamente.

Los senadores Marco Rubio (R-FL) y el Representante Michael McCaul (R-TX) se quejaron el 22 de diciembre de que los nuevos controles anunciados sobre SMIC, el mayor fabricante de chips de China, tienen una gran laguna: las nuevas reglas se aplican solo a los equipos que son “ únicamente ”requerido para producir los chips lógicos más avanzados, con un ancho de puerta de transistor de 10 nanómetros o menos. Pero no hay una definición clara de lo que significa "único", por lo que "el Departamento de Comercio parece estar permitiendo el acceso de SMIC a casi todos los equipos de fabricación de semiconductores, lo que socava la efectividad de su intención nominal".

Los dos republicanos agregaron: “En efecto, SMIC no enfrentará restricciones serias, porque muy pocas herramientas tienen la“ capacidad única ”de producir un determinado tamaño de chip. De hecho, SMIC declaró públicamente que su designación no tiene un efecto adverso significativo en las operaciones a corto plazo de la empresa ".

Tienen razón, pero se pierden el panorama general. SMIC es un factor menor en el mercado mundial de semiconductores y en la propia China, mientras que una gran cantidad de otras empresas, incluido el gigante de las telecomunicaciones Huawei, están construyendo líneas de fabricación de chips sin equipos estadounidenses restringidos. 

Según el Dr. Handel Jones, director ejecutivo de la consultora de semiconductores International Business Strategies, “SMIC tiene menos del 5% del mercado de fundición y menos del 2% del mercado de fundición de rendimiento medio y el 0% del mercado de fundición avanzada. Apuntar a SMIC puede tener algunas implicaciones a largo plazo para el suministro de obleas de China, pero el impacto a corto plazo es muy bajo. Si los semiconductores son tan importantes, Estados Unidos debería fortalecer sus capacidades en lugar de intentar ralentizar a China. Los ingresos de SMIC serán de $ 3.9 mil millones en 2020, en comparación con los ingresos de Taiwan Semiconductor Manufacturing Corporation de $ 46 mil millones. SMIC no tiene ninguna tecnología especial y dirigirse a SMIC proporcionará beneficios netos mínimos a los EE. UU. Parece que varias personas en Washington consideran que algunas acciones son mejores que nada,

Mientras tanto, las empresas chinas están cazando ingenieros en masa. de fundiciones taiwanesas y empresas estadounidenses de software de chips.

Las plantas de fabricación chinas pueden usar una combinación de equipos de fabricación chinos, surcoreanos, japoneses y europeos para producir chips menos eficientes con un ancho de entrada por encima de los chips de 3 a 7 nanómetros que alimentan los teléfonos celulares de alta gama. En el mercado secundario se encuentran disponibles equipos estadounidenses usados, así como máquinas de litografía ultravioleta extrema de la empresa holandesa ASML, el único proveedor mundial de equipos de grabado de alta gama.

Otro posible cuello de botella para la independencia de los chips chinos es el software de diseño y prueba que utiliza toda la industria de semiconductores para crear y verificar la arquitectura de los chips. Dos firmas estadounidenses, Synosys y Cadence, dominan el campo, y el Departamento de Comercio prohibió en agosto pasado a Huawei adquirir su software.

No obstante, o más bien debido a la prohibición del Departamento de Comercio, las ventas de empresas estadounidenses de diseño de software a China se dispararon durante 2020. Cadence, una de las dos principales empresas estadounidenses, mostró un aumento de casi el 100% en las ventas a China durante el tercer trimestre. Synosys, el otro actor clave, no desglosa sus ventas por país, aunque las declaraciones de prensa a principios de 2020 indican un fuerte crecimiento en las ventas de China.

Todos menos Huawei están comprando software de diseño de chips, y los ingenieros que solían trabajar en la subsidiaria de diseño de chips de Huawei, HiSilicon, ahora trabajan para nuevas empresas, muchas de ellas financiadas por entidades del gobierno local chino. Si sus diseños se introducen en los productos de Huawei, se trata de una transferencia de propiedad intelectual entre empresas chinas y no está sujeta a las restricciones de Estados Unidos.

Según algunas proyecciones de analistas , el mercado chino de herramientas de automatización de diseño electrónico (EDA) crecerá a una tasa anual compuesta del 12% durante los próximos siete años, dos veces más rápido que el resto del mundo. El mercado de EDA de China alcanzará los 3.900 millones de dólares en 2027, en comparación con el mercado actual de Estados Unidos de 2.800 millones de dólares. Empresas como Cadence y Synopsys no pueden mantener su posición de liderazgo si se las excluye del mercado de más rápido crecimiento (y pronto más grande) del mundo para sus productos.

Ese es el “interés comercial parroquial” al que se referían Rubio y McCaul. Cuando los halcones de China en la Administración Trump propusieron por primera vez una prohibición de las compras chinas de tecnología de semiconductores estadounidenses hace un año, el Departamento de Defensa se opuso y advirtió que el daño a los ingresos de los proveedores estadounidenses de equipos y software sofocaría su gasto en investigación y desarrollo, amenazando seguridad nacional. El presidente Trump inicialmente se puso del lado del Pentágono en contra del Departamento de Comercio, pero cambió su posición después de culpar a China por la epidemia de Covid-19 en marzo.

Los altos ejecutivos de Synopsis y Cadence renunciaron el año pasado para poner en marcha empresas de EDA, incluidas X-Epic, Shanghai Hejian y Amedac. Un ex alto gerente de Synopsys China que anteriormente trabajó para la cadencia, Wang Libin, fundó X-Epic en marzo de 2020, precisamente en el momento en que la Administración Trump impuso restricciones a las ventas de tecnología de semiconductores estadounidense a Huawei. El Dr. Wang contrató a otros ingenieros de primer nivel de empresas estadounidenses de EDA. Dos meses después, otro ingeniero de Synopsys fundó Shanghai Hejian con fondos del fondo de inversión del gobierno municipal de Shanghai y de capitalistas de riesgo chinos.

Otra startup encabezada por un importante ingeniero de Synopsys, Amedac, abrió sus puertas en septiembre de 2019. En este caso, Synopsys adquirió una participación del 20% en la empresa, en asociación con la Academia de Ciencias de China. A medida que China reduce su dependencia de las herramientas de software sujetas al control del gobierno de los Estados Unidos, la participación de Synopsys en Amedac es una póliza de seguro contra su eventual pérdida de participación de mercado.

Varios comentaristas occidentales advierten que el ascenso de los chinos en la curva de aprendizaje del diseño y la fabricación de chips no será fácil y que puede llevar años elevar las capacidades chinas a los niveles estadounidenses. Pero un alto ejecutivo de una empresa china de semiconductores comentó: “Esta gente no entiende a China. En Estados Unidos, todo el mundo piensa en términos de eficiencia, y la eficiencia significa rendimiento sobre el capital y un precio en aumento. A los chinos no les importa eso cuando se trata de la seguridad nacional. Si es necesario, pondrán a 10,000 ingenieros en un problema y trabajarán día y noche hasta que lo resuelvan ".

La prohibición de las exportaciones estadounidenses de chips de alta gama a Huawei no ha frenado el desarrollo de la red 5G de China, pero ha aumentado el costo. Como informó Frank Chen en Asia Times el 2 de diciembre, Huawei ha instalado chips de fabricación local en sus estaciones terrestres 5G, en lugar de los chips más eficientes fabricados anteriormente para Huawei en Taiwán. Los chips tienen la misma funcionalidad, pero el consumo de electricidad es sustancialmente mayor.

China también tiene acceso a equipos de fabricación de semiconductores fuera de los Estados Unidos, aunque empresas como Applied Materials y LAM aún dominan algunos segmentos del complejo y variado mercado de maquinaria. Las ventas de China en las elecciones de Tokio, número tres en el mercado de equipos de semiconductores según algunas clasificaciones, se duplicaron entre 2018 y 2019. Estados Unidos puede presionar a Tokyo Electron para limitar las ventas de equipos a China, como hizo en el caso de ASML de Holanda, pero Japón Es menos probable que acepte los dictados estadounidenses sobre su comercio con China después de la firma del pacto comercial de Asociación Económica Integral Regional a principios de este año.

 

David Paul Goldman es un economista, crítico musical y autor estadounidense, mejor conocido por su serie de ensayos en línea en el Asia Times bajo el seudónimo de Spengler